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Saint Bernard of Clairvaux

Cistercian Abbot, Doctor of the Church - from France
Born in Fontaine-lès-Dijon in 1090
Died in Clairvaux on 20 August 1153
Canonized in 1174 by Pope Alexander III
Feast Day - 20th August
Major shrine - Troyes Cathedral

Pius XII wrote an encyclical on St Bernard, Doctor Mellifluus. Benedict XVI gave a catechesis on St Bernard suring his series on the Fathers of the Church.

Benedict XVI: "Bernard of Clairvaux was called "Doctor mellifluus" by Pope Pius VIII because he excelled "in distilling from biblical texts their hidden meaning". Desirous of living immersed in the "luminous valley" of contemplation, events lead this mystic to travel throughout Europe serving the Church's needs of the time and defending the Christian faith. He was also described as a "Marian Doctor". This was not because he wrote so much on Our Lady but because he knew how to grasp her essential role in the Church, presenting her as the perfect model of monastic life and of every other form of Christian life."

Catechesis by Pope Benedict XVI    
General Audience, Wednesday 21 October 2009 - also in Croatian, French, German, Portuguese, Spanish & here below in Italian

"Dear brothers and sisters,
Today I would like to speak about St Bernard of Clairvaux, called "the last of the Fathers" of the Church, because in XII century, he once again renewed and made present the great theology of the Fathers. We do not know in detail about the years of his childhood; we do know however that he was born in 1090 in Fontaines in France, into a numerous and fairly wealthy family. In his adolescence, he devoted himself to the study of the so-called liberal arts - especially grammar, rhetoric and dialectics - at the school of the Canons of Saint-Vorles Church at Châtillon-sur-Seine and the decision to enter religious life slowly matured. Around the age of twenty he entered Cîteaux, a new monastic foundation, more agile than the ancient and venerable monasteries of that time, more rigorous in the practice of the evangelical counsels. A few years later, in 1115, Bernard was sent by St Stephen Harding, the third Abbot of Cîteaux, to found the monastery of Clairvaux. Here the young Abbot, only 25 years old, was able to refine his own conception of monastic life and commit to putting it into practice. In looking at the discipline of other monasteries, Bernard decisively recalled the necessity of a sober and measured life, at table as in clothing and in monastic buildings, recommending the support and care of the poor. Meanwhile the community of Clairvaux became ever more numerous and multiplied its foundations.

In those same years, before 1130, Bernard started a vast correspondence with many people, both important and of modest social conditions. To the many Letters of this period must be added numerous Sermons, as well as Sentences and Treaties. Bernard's great friendship with William, Abbot of Saint-Thierry, and William of Champeaux, among the most important figures of XII century, also date from this time. From 1130 onwards, he began to deal with many serious matters of the Holy See and the Church. For this reason he increasingly had to leave his monastery, and sometimes travel outside of France. He also founded several women's monasteries and was the protagonist of a lively correspondence with Peter the Venerable, Abbot of Cluny, about whom I spoke last Wednesday. He directed his polemical writings above all against Abelard, a great thinker who started a new way of doing theology, by introducing above all the dialectical-philosophical method in the construction of theological thought. Another front against which Bernard fought was the heresy of the Cathars, who despised matter and the human body, despising by consequence the Creator. Conversely, he felt duty bound to defend the Jews, condemning the increasingly widespread outbursts of anti-Semitism. For this last aspect of his apostolic action, Ephraim, rabbi of Bonn, addressed a vibrant tribute to Bernard a few decades later. In this same period the holy Abbot wrote his most famous works, such as the famous Sermons on the Song of Songs. In the last years of his life - his death occurred in 1153 - Bernard had to limit his journeys, without however stopping them altogether. He took the opportunity to review definitively the collection of his Letters, Sermons and Treaties. It is worth mentioning a rather particular book, which he finished precisely in this period, in 1145, when one of his pupils, Bernardo Pignatelli, was elected Pope with the name Eugene III. In this circumstance, Bernard, as spiritual Father, wrote to his spiritual son the text De Consideratione, which contains teaching on how to be a good Pope. In this book, which remains fitting reading for the Popes of all time, Bernard not only indicates how to be a good Pope, but also expresses a profound vision of the mystery of the Church and of the mystery of Christ, which is resolved ultimately in the contemplation of the mystery of God triune and one: "One must still pursue the search for this God, who is still not sought enough", writes the holy Abbot, "but one can perhaps better seek Him and more easily find Him with prayer than with discussion. So let us here put an end to the book, but not to the search" (xiv, 32), to being on the pathway towards God.

I would now like to dwell on two central aspects of Bernard's rich doctrine: they concern Jesus Christ and Mary Most Holy, his Mother. His solicitude for the Christian's intimate and vital participation in the love of God in Jesus Christ does not bring new orientation to the scientific status of theology. But, in a way more decisive than ever, the Abbot of Clairvaux configures the theologian to the contemplative and the mystic. Only Jesus - insists Bernard in front of the complex dialectical reasoning of his time - only Jesus is "honey in the mouth, song to the ear, joy in the heart (mel in ore, in aure melos, in corde iubilum)". Precisely from here comes the title, attributed to him by tradition, of Doctor mellifluus: his praise of Jesus Christ, in fact, "flows like honey". In the grueling battles between nominalists and realists - two philosophical currents of the epoch - the Abbot of Clairvaux never tired of repeating that there is only one name that counts, that of Jesus the Nazarene. "Arid is every food of the soul", he confesses, "if it is not bathed with this oil; insipid, if it is not seasoned with this salt. What you write has no taste for me, if I have not read Jesus in it." And he concludes: "When you discuss or talk, nothing has flavour for me, if I have not heard the name of Jesus resonate there" (Sermones in Cantica Canticorum XV, 6). For Bernard, in fact, true knowledge of God consists in the personal, profound experience of Jesus Christ and of his love. And this, dear brothers and sisters, is so for every Christian: faith is first and foremost a personal, intimate encounter with Jesus, it is experiencing his closeness, his friendship, his love, and it is only thus that one learns to know him more and more, to love him and follow him more and more. May this happen for each one of us!

In another famous Sermon on the Sunday in the Octave of the Assumption, the holy Abbot describes in passionate terms Mary's intimate participation in the redemptive sacrifice of the Son. "O holy Mother", he exclaims, "truly a sword pierced your soul!... So deeply has the violence of sorrow pierced your soul that rightly we can call you more than martyr, because in you the participation in the passion of the Son by far surpasses in intensity the physical sufferings of martyrdom" (14: PL 183, 437-438). Bernard had no doubts: "per Mariam ad Iesum", through Mary we are led to Jesus. He attests with clarity to Mary's subordination to Jesus, according to the foundations of traditional Mariology. But the body of the Sermon also documents the Virgin's privileged place in the economy of salvation, following the Mother's most particular participation (compassio) in the sacrifice of the Son. Not for nothing, a century and a half after Bernard's death, Dante Alighieri, in the last canticle of the Divine Comedy, was to put on the lips of the "mellifluous Doctor" the sublime prayer to Mary: "Virgin Mother, daughter of your own Son, / humble and exalted more than any creature, / fixed term of the eternal counsel, ..." (Paradise 33, v 1ss).

These reflections, characteristic of a lover of Jesus and Mary like St Bernard, in a salutary way provoke still today not only theologians, but all believers. Sometimes one pretends to have resolved the fundamental questions about God, about man and about the world with the sole forces of reason. Instead St Bernard, solidly founded on the Bible and the Fathers of the Church, reminds us that without a profound faith in God, nourished by prayer and contemplation, by an intimate relationship with the Lord, our reflections on the divine mysteries risk becoming a vain intellectual exercise, and lose their credibility. Theology refers to the "science of the saints", to their intuition of the mysteries of the living God, to their wisdom, gift of the Holy Spirit, which become a point of reference for theological thought. Together with Bernard of Clairvaux, we too must recognize that man better seeks and more easily finds God "with prayer than with discussion". In the end, the truest figure of a theologian and of every evangelizer remains that of the apostle John, who laid his head on the heart of the Master.

I would like to conclude these reflections on St Bernard with the invocations to Mary, which we read in one of his beautiful homilies: "In dangers, in distress, in uncertainties," - he says - " think of Mary, invoke Mary. Let her never be detached from your lips, let her never be detached from your heart; and that you may obtain the help of her prayer, never forget the example of her life. If you follow her, you will not go astray; if you pray to her, you will not despair; if you think of her, you cannot be deceived. If she sustains you, you do not fall; if she protects you, you have nothing to fear; if she guides you, you do not grow tired; if she is favourable to you, you will reach the goal" (Hom II super "Missus est", 17).


San Bernardo di Chiaravalle    
Catechesi di Papa Benedetto
Piazza San Pietro, Mercoledì 21 ottobre 2009

"Cari fratelli e sorelle,
oggi vorrei parlare su san Bernardo di Chiaravalle, chiamato “l’ultimo dei Padri” della Chiesa, perché nel XII secolo, ancora una volta, rinnovò e rese presente la grande teologia dei Padri. Non conosciamo in dettaglio gli anni della sua fanciullezza; sappiamo comunque che egli nacque nel 1090 a Fontaines in Francia, in una famiglia numerosa e discretamente agiata. Giovanetto, si prodigò nello studio delle cosiddette arti liberali – specialmente della grammatica, della retorica e della dialettica – presso la scuola dei Canonici della chiesa di Saint-Vorles, a Châtillon-sur-Seine e maturò lentamente la decisione di entrare nella vita religiosa. Intorno ai vent’anni entrò a Cîteaux, una fondazione monastica nuova, più agile rispetto agli antichi e venerabili monasteri di allora e, al tempo stesso, più rigorosa nella pratica dei consigli evangelici. Qualche anno più tardi, nel 1115, Bernardo venne inviato da santo Stefano Harding, terzo Abate di Cîteaux, a fondare il monastero di Chiaravalle (Clairvaux). Qui il giovane Abate, aveva solo venticinque anni, poté affinare la propria concezione della vita monastica, e impegnarsi nel tradurla in pratica. Guardando alla disciplina di altri monasteri, Bernardo richiamò con decisione la necessità di una vita sobria e misurata, nella mensa come negli indumenti e negli edifici monastici, raccomandando il sostentamento e la cura dei poveri. Intanto la comunità di Chiaravalle diventava sempre più numerosa, e moltiplicava le sue fondazioni.

In quegli stessi anni, prima del 1130, Bernardo avviò una vasta corrispondenza con molte persone, sia importanti che di modeste condizioni sociali. Alle tante Lettere di questo periodo bisogna aggiungere numerosi Sermoni, come anche Sentenze e Trattati. Sempre a questo tempo risale la grande amicizia di Bernardo con Guglielmo, Abate di Saint-Thierry, e con Guglielmo di Champeaux, figure tra le più importanti del XII secolo. Dal 1130 in poi, iniziò a occuparsi di non pochi e gravi questioni della Santa Sede e della Chiesa. Per tale motivo dovette sempre più spesso uscire dal suo monastero, e talvolta fuori dalla Francia. Fondò anche alcuni monasteri femminili, e fu protagonista di un vivace epistolario con Pietro il Venerabile, Abate di Cluny, sul quale ho parlato mercoledì scorso. Diresse soprattutto i suoi scritti polemici contro Abelardo, un grande pensatore che ha iniziato un nuovo modo di fare teologia, introducendo soprattutto il metodo dialettico-filosofico nella costruzione della teologia. Un altro fronte contro il quale Bernardo ha lottato è stata l’eresia dei Catari, che disprezzavano la materia e il corpo umano, disprezzando, di conseguenza, il Creatore. Egli, invece, si sentì in dovere di prendere le difese degli ebrei, condannando i sempre più diffusi rigurgiti di antisemitismo. Per quest’ultimo aspetto della sua azione apostolica, alcune decine di anni più tardi, Ephraim, rabbino di Bonn, indirizzò a Bernardo un vibrante omaggio. In quel medesimo periodo il santo Abate scrisse le sue opere più famose, come i celeberrimi Sermoni sul Cantico dei Cantici. Negli ultimi anni della sua vita – la sua morte sopravvenne nel 1153 – Bernardo dovette limitare i viaggi, senza peraltro interromperli del tutto. Ne approfittò per rivedere definitivamente il complesso delle Lettere, dei Sermoni e dei Trattati. Merita di essere menzionato un libro abbastanza particolare, che egli terminò proprio in questo periodo, nel 1145, quando un suo allievo, Bernardo Pignatelli, fu eletto Papa col nome di Eugenio III. In questa circostanza, Bernardo, in qualità di Padre spirituale, scrisse a questo suo figlio spirituale il libro De Consideratione, per insegnargli come fare un Papa buono. In questo libro, che rimane una lettura dolorasa per tutti i Papi, Bernardo non indica soltanto come fare bene il Papa, ma esprime anche una profonda visione del mistero della Chiesa e del mistero di Cristo, che si risolve, alla fine, nella contemplazione del mistero di Dio trino e uno: “Dovrebbe proseguire ancora la ricerca di questo Dio, che non è ancora abbastanza cercato”, scrive il santo Abate “ma forse si può cercare meglio e trovare più facilmente con la preghiera che con la discussione. Mettiamo allora qui termine al libro, ma non alla ricerca” (XIV, 32: PL 182, 808), all’essere in cammino verso Dio.

Vorrei ora soffermarmi solo su due aspetti centrali della ricca dottrina di Bernardo: essi riguardano Gesù Cristo e Maria santissima, sua Madre. La sua sollecitudine per l’intima e vitale partecipazione del cristiano all’amore di Dio in Gesù Cristo non porta orientamenti nuovi nello statuto scientifico della teologia. Ma, in maniera più che mai decisa, l’Abate di Clairvaux configura il teologo al contemplativo e al mistico. Solo Gesù – insiste Bernardo dinanzi ai complessi ragionamenti dialettici del suo tempo – solo Gesù è “miele alla bocca, cantico all’orecchio, giubilo nel cuore (mel in ore, in aure melos, in corde iubilum).” Viene proprio da qui il titolo, a lui attribuito dalla tradizione, di Doctor mellifluus: la sua lode di Gesù Cristo, infatti, “scorre come il miele”. Nelle estenuanti battaglie tra nominalisti e realisti – due correnti filosofiche dell’epoca - l’Abate di Chiaravalle non si stanca di ripetere che uno solo è il nome che conta, quello di Gesù Nazareno. “Arido è ogni cibo dell’anima”, confessa, “se non è irrorato con questo olio; insipido, se non è condito con questo sale. Quello che scrivi non ha sapore per me, se non vi avrò letto Gesù”. E conclude: “Quando discuti o parli, nulla ha sapore per me, se non vi avrò sentito risuonare il nome di Gesù” (Sermones in Cantica Canticorum XV, 6: PL 183,847). Per Bernardo, infatti, la vera conoscenza di Dio consiste nell’esperienza personale, profonda di Gesù Cristo e del suo amore. E questo, cari fratelli e sorelle, vale per ogni cristiano: la fede è anzitutto incontro personale, intimo con Gesù, è fare esperienza della sua vicinanza, della sua amicizia, del suo amore, e solo così si impara a conoscerlo sempre di più, ad amarlo e seguirlo sempre più. Che questo possa avvenire per ciascuno di noi!

In un altro celebre Sermone nella domenica fra l’ottava dell’Assunzione, il santo Abate descrive in termini appassionati l’intima partecipazione di Maria al sacrificio redentore del Figlio. “O santa Madre, - egli esclama - veramente una spada ha trapassato la tua anima!... A tal punto la violenza del dolore ha trapassato la tua anima, che a ragione noi ti possiamo chiamare più che martire, perché in te la partecipazione alla passione del Figlio superò di molto nell’intensità le sofferenze fisiche del martirio” (14: PL 183,437-438). Bernardo non ha dubbi: “per Mariam ad Iesum”, attraverso Maria siamo condotti a Gesù. Egli attesta con chiarezza la subordinazione di Maria a Gesù, secondo i fondamenti della mariologia tradizionale. Ma il corpo del Sermone documenta anche il posto privilegiato della Vergine nell’economia della salvezza, a seguito della particolarissima partecipazione della Madre (compassio) al sacrificio del Figlio. Non per nulla, un secolo e mezzo dopo la morte di Bernardo, Dante Alighieri, nell’ultimo canto della Divina Commedia, metterà sulle labbra del “Dottore mellifluo” la sublime preghiera a Maria: “Vergine Madre, figlia del tuo Figlio,/umile ed alta più che creatura,/termine fisso d’eterno consiglio, …” (Paradiso 33, vv. 1ss.).

Queste riflessioni, caratteristiche di un innamorato di Gesù e di Maria come san Bernardo, provocano ancor oggi in maniera salutare non solo i teologi, ma tutti i credenti. A volte si pretende di risolvere le questioni fondamentali su Dio, sull’uomo e sul mondo con le sole forze della ragione. San Bernardo, invece, solidamente fondato sulla Bibbia e sui Padri della Chiesa, ci ricorda che senza una profonda fede in Dio, alimentata dalla preghiera e dalla contemplazione, da un intimo rapporto con il Signore, le nostre riflessioni sui misteri divini rischiano di diventare un vano esercizio intellettuale, e perdono la loro credibilità. La teologia rinvia alla “scienza dei santi”, alla loro intuizione dei misteri del Dio vivente, alla loro sapienza, dono dello Spirito Santo, che diventano punto di riferimento del pensiero teologico. Insieme a Bernardo di Chiaravalle, anche noi dobbiamo riconoscere che l’uomo cerca meglio e trova più facilmente Dio “con la preghiera che con la discussione”. Alla fine, la figura più vera del teologo e di ogni evangelizzatore rimane quella dell’apostolo Giovanni, che ha poggiato il suo capo sul cuore del Maestro.

Vorrei concludere queste riflessioni su san Bernardo con le invocazioni a Maria, che leggiamo in una sua bella omelia. “Nei pericoli, nelle angustie, nelle incertezze, - egli dice - pensa a Maria, invoca Maria. Ella non si parta mai dal tuo labbro, non si parta mai dal tuo cuore; e perché tu abbia ad ottenere l'aiuto della sua preghiera, non dimenticare mai l'esempio della sua vita. Se tu la segui, non puoi deviare; se tu la preghi, non puoi disperare; se tu pensi a lei, non puoi sbagliare. Se ella ti sorregge, non cadi; se ella ti protegge, non hai da temere; se ella ti guida, non ti stanchi; se ella ti è propizia, giungerai alla meta...” (Hom. II super «Missus est», 17: PL 183, 70-71)."


"Chers frères et soeurs, Je salue cordialement les pèlerins de langue française, particulièrement les jeunes d’Alsace et de Normandie ainsi que les servants de messe des unités pastorales Notre-Dame et Sainte-Claire du canton de Fribourg. Que l’enseignement de saint Bernard vous aide à découvrir toujours plus en Marie la Mère qui protège de toute crainte et qui nous guide vers son divin Fils. Que Dieu vous bénisse !

Dear Brothers and Sisters, I offer a warm welcome to the English-speaking pilgrims present at today’s Audience, especially from the Dioceses of Lismore and Saginaw accompanied by their Bishops, as well as from Holy Cross and Saint Margaret Mary Parish in Edinburgh. I also greet the visitors from the Netherlands, Nigeria, Tanzania, England, Ireland, Norway and Sweden. Upon all of you I invoke God’s blessings of peace, joy and hope!

Liebe Brüder und Schwestern! Ganz herzlich grüße ich alle Brüder und Schwestern deutscher Sprache, unter ihnen heute besonders die Gruppe aus Paderborn mit Weihbischof König, die Pilger aus Münster mit Weihbischof Janssen und die Schüler der Liebfrauenschule in Vechta. Der heilige Bernhard will uns lehren, eine lebendige Beziehung zu Christus durch das regelmäßige Gebet und durch die Sakramente aufzubauen. Danach sollen wir streben: Schüler des Herrn in der heiligen Wissenschaft der Gotteserkenntnis zu sein. Der Herr geleite euch mit dem Licht seiner Gnade auf allen euren Wegen.

Queridos hermanos y hermanas: Saludo a los peregrinos de lengua española, en particular a las Hermanas de la Caridad del Cardenal Sancha, acompañadas por el Señor Cardenal Antonio Cañizares Llovera, presentes en Roma para dar gracias a Dios por la reciente beatificación de su Fundador, el Cardenal Ciriaco María Sancha y Hervás, Arzobispo de Toledo y Primado de España; a los fieles de la Diócesis de Netzahualcóyotl, con su Obispo, Monseñor Carlos Garfias Merlos, así como a los demás grupos procedentes de España, México y otros países latinoamericanos. Que las enseñanzas de San Bernardo de Claraval nos ayuden a encontrarnos personalmente con Jesús, experimentando su cercanía, cultivando su amistad e imitándolo cada día más. Muchas gracias.

Amados brasileiros do Rio de Janeiro e demais peregrinos de língua portuguesa, com afecto a todos saúdo e abençôo, desejando que a vossa peregrinação até junto do túmulo dos Apóstolos Pedro e Paulo reforce, em cada um, a sua fé. Esta é, antes de tudo, encontro íntimo e pessoal com Jesus Cristo. Que esta experiência vos leve a conhecê-Lo, amá-Lo e segui-Lo cada vez mais! Ide com Deus!

Serdeczne pozdrowienie kieruję do Polaków. Drodzy Bracia i Siostry, dobiega końca Synod dla Afryki. Jak wiecie, Kościół na tym kontynencie, choć przeżywa różnorakie trudności, nieustannie się rozwija. Nie tylko krzewi i pogłębia wiarę w Chrystusa, ale także niesie pomoc narodom, które wciąż cierpią z powodu ubóstwa, konfliktów, czy braku dostępu do wiedzy i opieki zdrowotnej. Niech nie zabraknie mu naszego wsparcia duchowego i materialnego! Niech Bóg wam błogosławi!

Zo srdca pozdravujem pútnikov zo Slovenska, osobitne z Bratislavy, Sekúl, Báču, Skalice, Blatného a Podbieľa. Bratia a sestry, v týchto dňoch sme pozvaní viac uvažovať o misijnom poslaní Cirkvi i každého jej člena. Aj vy ste povolaní evanjelizovať to prostredie, v ktorom žijete. S týmto želaním vás žehnám. Pochválený buď Ježiš Kristus!

Поздравявам поклонниците от България, по-специално верните от енория „Дева Мария Фатимска” в Плевен и представителите на Католическа Дейност от диоцеза на София-Пловдив; насърчавам всички навсякъде да свидетелстват смело християнската вяра. Поздравявам сърдечно с добре дошли делегацията на Православния Патриархат от България, водена от Негово Високопреосвещенство Епископ Тихон и ги моля да занесат моя братски поздрав на Негово Блаженство Патриарх Максим.

Salut cu afecţiune pelerinii veniţi din România. Iubiţi prieteni, Ziua Misionară Mondială pe care am celebrat-o duminica trecută să fie şi pentru voi o invitaţie la a fi misionari ai Vestei Celei Bune a lui Cristos. Vă binecuvântez din toată inima.

Isten hozta a magyar zarándokokat, elsősorban azokat, akik Bácsfáról érkeztek. Szent Péter és Szent Pál apostolok sírjait látogatva erősödjetek meg a hitben, az Anyaszentegyház iránti szeretetben és az életszentségre törekvésben. Apostoli áldásommal. Dicsértessék a Jézus Krisztus!

Rivolgo un cordiale saluto ai pellegrini di lingua italiana. In particolare, ai partecipanti al Capitolo Generale dei Missionari Comboniani del Cuore di Gesù e, mentre ringrazio questa Famiglia religiosa per il lavoro missionario che svolge soprattutto in Africa, auspico che essa continui con rinnovato slancio apostolico, a rendere sempre più attuale nel mondo il carisma di San Daniele Comboni. Saluto i Religiosi Servi della Carità – Opera Don Guanella e, nell’imminenza della festa del loro Fondatore, li incoraggio a lavorare nella Chiesa con generosa dedizione. Saluto i cresimati della diocesi di Faenza-Modigliana, con il loro Pastore Mons. Claudio Stagni, i soci del Credito Cooperativo Cassa Rurale ed Artigiana, di Pagliano, qui convenuti con il Vescovo di Palestrina Mons. Domenico Sigalini, come pure i rappresentanti di Rondine-Cittadella della Pace, accompagnati dal nuovo Vescovo di Arezzo Mons. Riccardo Fontana. A tutti auguro di crescere sempre nell’amore di Cristo per testimoniarlo in ogni ambito della società.

Saluto, infine, i giovani, i malati e gli sposi novelli. Cari amici, il mese di ottobre ci invita a rinnovare la nostra attiva cooperazione alla missione della Chiesa. Con le fresche energie della giovinezza, con la forza della preghiera e del sacrificio e con le potenzialità della vita coniugale, sappiate essere missionari del Vangelo, offrendo il vostro concreto sostegno a quanti faticano dedicando la loro intera esistenza alla evangelizzazione dei popoli."

Saint Bernard, from his Sermons on the Song of Songs:

Love is self-sufficient; it is pleasing to itself and on its own account. Love is its own payment, its own reward. Love needs no extrinsic cause or result. Love is the result of love, it is intrinsically valuable. I love because I love; I love in order to love. Love is a valuable thing only if it returns to its beginning, consults its origin and flows back to its source. It must always draw from that endless stream. Love is the only one of the soul's motions, senses and affections by which the creature in his inadequate fashion may respond to his Creator and pay him back in kind. When God loves, he wishes only to be loved in return; assuredly he loves for no other purpose than to be loved. He knows that those who love him are happy in their love. 

The Bridegroom's love, that Bridegroom who is himself love, seeks only reciprocal love and loyalty. She who is loved may well love in return! How can the bride not love, the very bride of Love? Why should Love itself not be loved?

The bride, duly renouncing all other affections submits with all her being to love alone; she can respond to love by giving love in return. When she  has poured forth her whole being in love, how does her effort compare with the unending flow from the very source of love? Love itself of course is more abundant than a lover, the Word than a created soul. the Bridegroom than the bride, the Creator than the creature. As well compare a thirsty man with the fountain which satisfies his thirst!

Can it be that all will perish and come to nought, the promised love of the bride, the longing of the creature here below, the passion of the lover, the confidence of the believer, simply because it is futile to race against a giant, or to contend with honey in sweetness, with the lamb in gentleness, with the lily in whiteness, with the sun in splendour, with Love in love? Not at all. Even though the creature loves less than the Creator, for that is his nature, nevertheless if he loves with all his being, he lacks nothing. One who so loves, therefore, has indeed become a bride; for she cannot so offer love and not be loved in return: in the agreement of the partners lies the wholeness and the perfection of marriage. Who can doubt that the Word's love for the soul is prior to, and greater than, the soul's love for him?

Saint Bernard - 1st Sermon of the Epiphany

“Behold, goodness and kindness has appeared, the humanity of God our Savior” (Tit 3,4 Vg). Thanks be to God, through whose mercy in this our pilgrimage, in this our banishment, in this our state of misery, has also greatly increased our consolation... Before his humanity appeared, his goodness remained hidden too. Of course, it existed beforehand, for “the mercy of the Lord is from everlasting” (Ps 103[102]. But how could we have known its greatness? It was the object of a promise, not of an experience, which is why many people did not believe in it...

Now, however, people can believe in what they see, since: “The Lord's decrees are worthy of trust indeed”, and: “He has pitched his tent in the sun” (cf. Ps 93[92],5; 19[18],5). Now peace is no longer promised but sent, not reserved until later but given, not prophesied but set forth. Now God has sent the treasures of his mercy upon earth, treasures that are to be exposed by his Passion to pour forth the prize of our salvation concealed in them... For if it is only a tiny child that has been given to us (Is 9,5), yet “in him dwells the whole fulness of the godhead bodily” (Col 2,9). In the fullness of time it came in the flesh to be visible to our eyes of flesh, that seeing his humanity and his kindness we should recognize his goodness... Does anything better prove his mercy than to see him take on our misery? “What is man, O Lord, that you notice him; the son of man that you take thought of him?” (Ps 144[143],3; Jb 7,17 Vg).