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16th World Day of the Sick

Feast of Our Lady of Lourdes, 11 February 2008

Pope Benedict XVI's Message
- in Croatian, English, French, German, Italian, Portuguese & Spanish

Dear Brothers and Sisters,
1. On 11 February, Memorial of the Blessed Virgin Mary of Lourdes, the World Day of the Sick will be celebrated, a propitious occasion to reflect on the meaning of pain and the Christian duty to take responsibility for it in whatever situation it arises. This year this significant day is connected to two important events for the life of the Church, as one already understands from the theme chosen, "The Eucharist, Lourdes and Pastoral Care for the Sick": the 150th anniversary of the apparitions of the Immaculate Mary at Lourdes, and the celebration of the International Eucharistic Congress at Quebec in Canada. In this way, a remarkable opportunity to consider the close connection that exists between the Mystery of the Eucharist, the role of Mary in the project of salvation, and the reality of human pain and suffering is offered to us.

The 150 years since the apparitions of Lourdes invite us to turn our gaze towards the Holy Virgin, whose Immaculate Conception constitutes the sublime and freely-given gift of God to a woman so that she could fully adhere to divine designs with a steady and unshakable faith, despite the tribulations and the sufferings that she would have to face. For this reason, Mary is a model of total self-abandonment to God's will: she received in her heart the eternal Word and she conceived it in her virginal womb; she trusted in God and, with her soul pierced by a sword (cf. Lk 2: 35), she did not hesitate to share the Passion of her Son, renewing on Calvary at the foot of the Cross her "yes" of the Annunciation. To reflect upon the Immaculate Conception of Mary is thus to allow oneself to be attracted by the "yes" which joined her wonderfully to the mission of Christ, Redeemer of humanity; it is to allow oneself to be taken and led by her hand to pronounce in one's turn "fiat" to the will of God, with all one's existence interwoven with joys and sadness, hopes and disappointments, in the awareness that tribulations, pain and suffering make rich the meaning of our pilgrimage on the earth.

2. One cannot contemplate Mary without being attracted by Christ and one cannot look at Christ without immediately perceiving the presence of Mary. There is an indissoluble link between the Mother and the Son generated in her womb by the work of the Holy Spirit, and this link we perceive in a mysterious way in the Sacrament of the Eucharist, as the Fathers of the Church and theologians have pointed out from the early centuries onwards. "The flesh born of Mary, coming from the Holy Spirit, is bread descended from heaven", observed St Hilary of Poitiers. In the Bergomensium Sacramentary of the ninth century we read: "Her womb made flower a fruit, a bread that has filled us with an angelic gift. Mary restored to salvation what Eve had destroyed by her sin". And St Peter Damiani observed: "That body that the Most Blessed Virgin generated, nourished in her womb with maternal care, that body, I say, without doubt and no other, we now receive from the sacred altar, and we drink its blood as a sacrament of our redemption. This is what the Catholic faith believes, this the holy Church faithfully teaches". The link of the Holy Virgin with the Son, the sacrificial Lamb who takes away the sins of the world, is extended to the Church, the Mystical Body of Christ. Mary, observes the Servant of God John Paul II, is a "woman of the Eucharist" in her whole life, as a result of which the Church, seeing Mary as her model, "is also called to imitate her in her relationship with this most holy mystery" (Encyclical Ecclesia de Eucharistia, n. 53). In this perspective one understands even further why in Lourdes the cult of the Blessed Virgin Mary is joined to a strong and constant reference to the Eucharist with daily celebrations of the Eucharist, with adoration of the Most Blessed Sacrament and with the blessing of the sick, which constitutes one of the strongest moments of the visit of pilgrims to the grotto of Massabielles.

The presence of many sick pilgrims at Lourdes, and of the volunteers who accompany them, helps us to reflect on the maternal and tender care that the Virgin expresses towards human pain and suffering. Associated with the Sacrifice of Christ, Mary, Mater Dolorosa, who at the foot of the Cross suffers with her divine Son, is felt to be especially near by the Christian community, which gathers around its suffering members who bear the signs of the passion of the Lord. Mary suffers with those who are in affliction, with them she hopes, and she is their comfort, supporting them with her maternal help. And is it not perhaps true that the spiritual experience of very many sick people leads us to understand increasingly that "the Divine Redeemer wishes to penetrate the soul of every sufferer through the heart of his holy Mother, the first and the most exalted of all the redeemed"? (John Paul II, Salvifici Doloris, n. 26).

3. If Lourdes leads us to reflect upon the maternal love of the Immaculate Virgin for her sick and suffering children, the next International Eucharistic Congress will be an opportunity to worship Jesus Christ present in the Sacrament of the Altar, to entrust ourselves to him as Hope that does not disappoint, to receive him as that medicine of immortality which heals the body and the spirit.
Jesus Christ redeemed the world through his suffering, death and Resurrection, and he wanted to remain with us as the "bread of life" on our earthly pilgrimage. "The Eucharist, Gift of God for the Life of the World": this is the theme of the Eucharistic Congress and it emphasises how the Eucharist is the gift that the Father makes to the world of his Only Son, incarnated and crucified. It is he who gathers us around the Eucharistic table, provoking in his disciples loving care for the suffering and the sick, in whom the Christian community recognises the Face of its Lord. As I pointed out in the Post-Synodal Apostolic Exhortation Sacramentum Caritatis: "Our communities, when they celebrate the Eucharist, must become ever more conscious that the sacrifice of Christ is for all, and that the Eucharist thus compels all who believe in him to become "bread that is broken' for others" (n. 88). We are thus encouraged to commit ourselves in the first person to helping our brethren, especially those in difficulty, because the vocation of every Christian is truly that of being, together with Jesus, bread that is broken for the life of the world.

4. It thus appears clear that it is specifically from the Eucharist that pastoral care in health must draw the necessary spiritual strength to come effectively to man's aid and to help him to understand the salvific value of his own suffering. As the Servant of God John Paul II would write in the already quoted Apostolic Letter Salvifici Doloris, the Church sees in her suffering brothers and sisters as it were a multiple subject of the supernatural power of Christ (cf. n. 27). Mysteriously united to Christ, the one who suffers with love and meek self-abandonment to the will of God becomes a living offering for the salvation of the world. My beloved Predecessor also stated that: "The more a person is threatened by sin, the heavier the structures of sin which today's world brings with it, the greater is the eloquence which human suffering possesses in itself. And the more the Church feels the need to have recourse to the value of human sufferings for the salvation of the world" (ibid.). If, therefore, at Quebec the mystery of the Eucharist, the gift of God for the life of the world, is contemplated during the World Day of the Sick in an ideal spiritual parallelism, not only will the actual participation of human suffering in the salvific work of God be celebrated, but the valuable fruits promised to those who believe can in a certain sense be enjoyed. Thus, pain, received with faith, becomes the door by which to enter the mystery of the redemptive suffering of Jesus and to reach with him the peace and happiness of his Resurrection.

While I extend my cordial greetings to all sick people and to all those who take care of them in various ways, I invite the diocesan and parish communities to celebrate this coming World Day of the Sick by appreciating to the full the happy coinciding of the 150th anniversary of the apparitions of Our Lady at Lourdes with the International Eucharistic Congress. May it be an occasion to emphasise the importance of the Holy Mass, of adoration of the Eucharist and of the cult of the Eucharist, so that chapels in our health-care centres become a beating heart in which Jesus offers himself unceasingly to the Father for the life of humanity! The distribution of the Eucharist to the sick as well, done with decorum and in a spirit of prayer, is true comfort for those who suffer, afflicted by all forms of infirmity.

May the next World Day of the Sick be in addition a propitious occasion to invoke in a special way the maternal protection of Mary over those who are weighed down by illness, on health-care workers and workers in pastoral health care! I think in particular of priests involved in this field, women and men religious, volunteers and all those who with active dedication are concerned to serve in body and soul the sick and those in need. I entrust all to Mary, Mother of God and our Mother, the Immaculate Conception. May she help everyone in testifying that the only valid response to human pain and suffering is Christ, who by rising defeated death and gave us life that knows no end. With these feelings, from my heart I impart to everyone my special Apostolic Blessing.

From the Vatican, 11 January 2008,


Cardinal Javier Lozano Barragán's Homily
150º aniversário das aparições de Nossa Senhora de Lourdes
Dia Mundial do Doente 2008
Basílica de São Pedro - Segunda-feira, 11 de Fevereiro de 2008
- in Portuguese

"Por ocasião do XVI Dia Mundial do Doente, que se celebra todos os anos no dia 11 de Fevereiro, memória litúrgica de Nossa Senhora de Lourdes, o Santo Padre Bento XVI enviou a toda a Igreja uma Mensagem especial. O conteúdo desta Mensagem é muito rico e profundo. Sua Santidade escreve que este Dia é propício para reflectir sobre o sentido do sofrimento e sobre a obrigação cristã de curar os enfermos. A Mensagem indica-nos que esta celebração se realiza na moldura deste ano de 2008, em que se comemoram dois grandes acontecimentos: o sesquicentenário das aparições de Nossa Senhora em Lourdes, que se celebra precisamente no dia de hoje, 11 de Fevereiro, e o Congresso Eucarístico Internacional, que terá lugar em Québec, no Canadá, no próximo mês de Junho. Com efeito, na Mensagem afirma-se que existe uma profunda união entre Maria e a Eucaristia: o Corpo de Cristo que nos é doado por Maria é o mesmo que se encontra na Eucaristia, e a atitude de Maria que deriva da sua Imaculada Conceição, um "sim" absoluto que a associa intimamente ao sacrifício redentor do seu Filho, é uma atitude que oferece a única maneira de compreender o motivo do cuidado que devemos ter para com os doentes. Ela é a Mãe misericordiosa que difunde o cuidado e a ternura sobre todos os seus filhos doentes. A única resposta compreensível ao sofrimento é experimentá-lo juntamente com Maria, em íntima união com a dor da paixão e da morte de Cristo, que celebramos na Eucaristia. Assim, o sofrimento torna-se sumamente positivo, redentor e criador, a ponto de chegar a suscitar a alegria e a felicidade. "Por conseguinte continua o Papa na sua Mensagem as capelas nos centros de assistência à saúde se tornem o coração pulsante em que Jesus se oferece incessantemente ao Pai para a vida da humanidade" (Mensagem por ocasião do XVI Dia Mundial do Doente, 11 de Fevereiro de 2008).

Nesta riquíssima reflexão que hoje nos é oferecida pelo Santo Padre, à luz das Cartas Apostólicas Salvifici doloris e Novo millennio ineunte, do seu venerado Predecessor o Servo de Deus João Paulo II, permito-me sublinhar e apresentar um modesto comentário sobre alguns pontos de especial significado.

Aí existe uma afirmação fundamental: o sofrimento é criativo. Na Salvifici doloris fala-se da "índole criativa do sofrimento" uma vez que, mediante o sofrimento na cruz, Cristo nos redimiu e instaurou a nova criação (cf.Salvifici doloris, 24).

Então, qual é a natureza deste sofrimento? A sua intensidade é máxima uma vez que, mediante a união hipostática, é a pessoa divina de Cristo que sofre com a sua natureza humana. Com efeito, a intensidade deste sofrimento revela-se no seu abandono paterno na cruz. Esta intensidade é interior ao próprio sofrimento de Cristo e é também exterior. Exterior, enquanto se estende a todos os tipos de dor que se podem apresentar na humanidade; é o sofrimento que suportou, suporta e há-de suportar a humanidade, e não somente a dor física, mas também a dor psíquica, social, espiritual e moral. Portanto, é o sofrimento que todos e cada um de nós suportamos na actualidade, incluindo a própria morte. Cada um de nós pode dizer: aquilo que hoje sofro, é Cristo quem sofre; também Cristo padece a minha própria dor (cf. Salvifici doloris, 20).

Porém, a dor de Cristo não é um sofrimento desesperado e triste, de derrota. Pelo contrário, é uma dor vitoriosa (cf. 2 Tm 3, 12). Este sofrimento é a máxima realização de Cristo, é a sua "hora", a sua maior glorificação (cf. Jo 2, 4; 5, 25-28; 7, 8.30; 8, 20; 12, 23-27; 13, 1). Na cruz, Cristo sentia-se feliz e atormentado. Regozijava-se com todas as alegrias da Santíssima Trindade e, ao mesmo tempo, experimentava o sofrimento total do pecado do mundo. A Cruz e a Ressurreição são inseparáveis. A cruz é gloriosa. O sofrimento transforma-se em júbilo. Na Carta Apostólica Novo millennio ineunte, o Papa João Paulo II escrevia: "Na obra Diálogo da Providência Divina temos Deus Pai que mostra a Catarina de Sena como é possível estarem presentes, nas almas santas, simultaneamente a felicidade e o sofrimento: "A alma sente-se feliz e atormentada: atormentada pelos pecados do próximo, e feliz pela união e pelo afecto da caridade que a invadiu. Estas almas santas imitam o Cordeiro imaculado, o meu Filho unigénito, que na cruz se sentia feliz e atormentado"" (n. 27; cf. também Salvifici doloris31).

Dando mais um passo em frente, é possível experimentar a dor de Cristo nos nossos sofrimentos para encontrar também neles a felicidade e a alegria? Somente o Espírito Santo pode dar a resposta, unindo a nossa dor à de Cristo mediante o seu Amor infinito (Salvifici doloris, 26). Portanto, a possibilidade apresenta-se somente numa experiência absolutamente especial de sofrimento. A única passagem para encontrar plenamente Cristo, que cura as nossas dores, é a sua dor e morte, vividos na nossa dor e morte (cf. Is 53, 2-6).

O caminho pode ser assim delineado: devemos tornar-nos partícipes da mesma dor de Cristo, conscientes de que a nossa dor é uma parte da dor que Cristo experimenta; e que a nossa morte é "uma parte" da morte de Cristo. Isto só é possível quando Cristo entra na nossa própria vontade e intenção, mediante o Amor do seu Espírito. Trata-se da realidade misteriosa do Corpo místico, em que a união dos membros com a Cabeça é realizada pelo próprio Espírito com a participação do seu Amor, à qual é preciso responder livremente (cf. Salvifici doloris, 20.26).

Por conseguinte, para entrarmos na dor e no triunfo de Cristo, temos que nos unir ao máximo amor humano e divino (uma graça especial), e responder ao Amor do Espírito Santo com a totalidade da vida do abismo da sua máxima debilidade na dor e na morte (cf. Jo 17, 11.19.21-22; 19, 25; 2 Tm 3, 12). Então, realiza-se o paradoxo da dor triunfante e feliz, da alegria de Cristo ressuscitado dentro da própria morte. Deste modo, a dor torna-se positiva, aliás, criativa, redentora, certamente sem nada acrescentar à eficácia total e única da dor redentora de Cristo. Isto vê-se porque a nossa dor é sofrida por Cristo e é Ele que a faz própria e redentora. Através deste caminho, compreendemos a afirmação de São Paulo, de completar no próprio corpo aquilo que falta à paixão de Cristo (cf. Cl 1, 24). Ou seja, devemos fazer nosso aquilo que Ele fez, tomando-o da nossa dor e sofrimento. Cristo diz-nos: "Segue-me! Vem! Participa com o teu sofrimento nesta obra de salvação do mundo que se cumpre por meio do teu sofrimento, através minha Cruz!". Mas ao mesmo tempo, deste nível de Cristo aquele sentido salvífico do sofrimento desce ao plano do homem, tornando-se de certa forma a sua resposta pessoal (cf. ibid.,26).

A Eucaristia é o memorial. É Cristo que padece e ressuscita numa actualidade permanente. A realidade do mistério da dor, que em Cristo se torna positivo, criador, redentor, felicidade e alegria, sem deixar de ser a máxima dor, é a Eucaristia. A participação na Eucaristia é o caminho concreto para fazer as nossas dores entrarem no padecimento de Cristo. Assim, a Eucaristia é a nossa cruz e ressurreição. É o único remédio verdadeiro para a dor. É a medicina da imortalidade.

Como dissemos, para realizar a nossa resposta ao amor pleno da cruz exige-se um "sim" total ao misterioso plano redentor, um "sim" que significa a plenitude do Amor. Este "sim" total de Amor é a Imaculada Conceição da nossa Mãe, Maria. O seu "sim" percorre toda a sua vida, da Anunciação ao Calvário e à sua Vida gloriosa.

Por obra do Espírito Santo, Maria concebeu o seu Filho divino e, por este Amor, Maria associa-se no Calvário como co-Redentora do Salvador. Graças à sua máxima pertença materna a Cristo, recebe aos pés da cruz a maternidade do Corpo místico. Cristo sofre na cruz todas as dores padecidas pela sua Santíssima Mãe. E Ela sofre em Cristo todas as suas dores. Por isso, interiormente, do íntimo do seu coração materno, padece também connosco, tem compaixão de toda a humanidade e está maternalmente unida a nós nas nossas dores e aflições com toda a ternura que somente Ela pode ter. E Nossa Senhora difunde esta ternura em nós na medida e intensidade dos nossos sofrimentos (cf. Salvifici doloris, 25-26).

Na Eucaristia encontramos o próprio Corpo de Cristo, que nos é entregue por Maria. Encontramos aquele Corpo que, como afirmamos, a enche de dor e amargura, de júbilo e alegria; é por isso que a aclamamos como nossa Mãe dolorosa, Mãe da santa Esperança e Mãe da santa Alegria.

O amor "eucarístico" por Maria faz com que o nosso "sim" não se feche numa mera individualidade mas inclua todas as dores e sofrimentos. O sofrimento de Cristo visa anular as dores. Depois de tudo aquilo que se disse acerca do sofrimento, poder-se-ia cair no equívoco de exaltar a dor em si mesma. O sofrimento tem valor porque a morte de Cristo comporta, inseparavelmente, a sua ressurreição. Em síntese, a dor é válida enquanto tiver em vista destruir o sofrimento. Assim o sofrimento, entendido em chave cristã, impele-nos a lutar contra o sofrimento nesta vida, como uma antecipação da ressurreição (cf. Jo 3, 16).

Por isso a Eucaristia, como participação no sofrimento de Cristo, leva-nos a curar os nossos irmãos enfermos. Obriga-nos a ser, como o Papa diz na sua Mensagem, "pão repartido" para os nossos irmãos. Esta é a lógica cristã do "bom Samaritano" e do Juízo final, no qual seremos julgados se encontramos Cristo sofredor em cada doente, se O visitamos e se O curamos. Assim, na Salvifici doloris o Papa João Paulo II escreve: "Juntamente com Maria, Mãe de Cristo, que estava de pé junto da Cruz, detemo-nos ao lado de todas as cruzes do homem de hoje" (n. 31). Trata-se de compartilhar a alegria da ressurreição, derrotando a morte na sua apresentação diária através da doença. Aqui encontramos o motor que nos impele a lutar contra todas as enfermidades, para buscar a saúde de todos. Daqui nasce a obrigação de avançar sempre nos campos da arte e da ciência médica, progredindo nas suas extraordinárias conquistas contemporâneas.

Agora ofereceremos o Sacramento da Unção dos Enfermos, como preparação eficaz para experimentar o mistério do sofrimento purificador de Cristo. Esta Unção, proveniente da Eucaristia e ao mesmo tempo preparação para a mesma, é a força para encontrar a saúde na própria enfermidade. Como Unção, é a "cristificação" do doente, o vigor para encontrar a saúde na própria doença. Com a participação neste Sacramento, tendemos para a harmonia de Cristo, que é a saúde, e que receberemos plenamente na Comunhão eucarística.

Invoquemos o cuidado materno de Maria Santíssima sobre os enfermos do mundo inteiro, formulando votos a fim de que neste 150º aniversário das suas aparições em Lourdes a Virgem nos torne todos dóceis à acção do Espírito Santo, para podermos padecer em Cristo os nossos próprios sofrimentos. Deste modo, entrando no coração aberto de Maria, no "sim" total da sua Imaculada Conceição, coloquemo-nos sob o seu manto protector, aclamando-a como nossa saúde, como "Maria, saúde dos enfermos"."

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