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Saint Catherine of Siena

Dominican tertiary, Stigmatist, Doctor of the Church - from Italy
Born on 25 March 1347 in Siena
Died on 29 April 1380 (aged 33) in Rome
Author of spiritual treatises The Dialogue of Divine Providence
Patron Saint of Italy, with St Francis of Assisi, by Pope Pius XII;
Doctor of the Church, with St Teresa of Ávila, by St Paul VI in 1970;
Patroness of Europe, with St Bridget of Sweden & St Teresa Benedicta of the Cross, by St John Paul II in 1999.
Feast day - 29th April
Major shrine - Chiesa di Santa Maria sopra Minerva in Rome where her sarcophagus is beneath the high altar.

JPII wrote his apostolic letter Amantissima Providentia on
6th centenary of her death, 29 April 1980.

3 2us by Father Francis Selman      

"What can we learn from this brief outline of St Catherine's life? 1st, she knew how to find all the time and space she needed for prayer in the busy household of her family. 2nd, prayer was not so much something that Catherine went to, as we do in moments snatched from our work, but she went from to her activity. 3rd, she knew how to combine inner peace with political activity.. 4th, the Eucharist was the centre of her daily life. And lastly, her life was focused on the Trinity, the source of all love, and on Christ who, by his Incarnation, is the bridge by which we cross over from earth to heaven."

Frankie (1 of the Totus2us team) chose St Catherine as his Incredible saint     

"She was famous for saying: 'If you are what you are meant to be, you will set the whole world ablaze.' St Catherine certainly lived that message in her life even though she died at just 33. Catherine was a lay lady who was a Third Order of the Dominicans; she never quite joined an Order because she felt that God was telling her that He had plenty of work for her to do in the world. One of the most famous stories about Catherine is that she travelled to France to see Pope Gregory XI who at that time resided in Avignon and it was through Catherine exhorting him energetically that he effectively moved back to take his proper chair of Peter back in Rome, and she did this through a prophecy she had for him. She said to him: "Fulfill what you have promised to God.'"  

Catechesis by Pope Benedict XVI
General Audience, Wednesday 24 November 2010 - also in Croatian, French, German, Italian, Portuguese & Spanish

"Dear brothers and sisters,
Today I would like to speak to you about a woman who played an eminent role in the history of the Church: St Catherine of Siena. The century in which she lived — the 14th — was a troubled period in the life of the Church and throughout the social context of Italy and Europe. Yet, even in the most difficult times, the Lord does not cease to bless his People, raising up Saints who rouse minds and hearts, provoking conversion and renewal. Catherine is one of these and still today she speaks to us and impels us to walk courageously toward holiness to be ever more fully disciples of the Lord.

Born in Siena in 1347, into a very large family, she died in Rome in 1380. When Catherine was 16 years old, motivated by a vision of St Dominic, she entered the Third Order of the Dominicans, the female branch known as the Mantellate. While living at home, she confirmed her vow of virginity made privately when she was still an adolescent and dedicated herself to prayer, penance and works of charity, especially for the benefit of the sick.

When the fame of her holiness spread, she became the protagonist of an intense activity of spiritual guidance for people from every walk of life: nobles and politicians, artists and ordinary people, consecrated men and women and religious, including Pope Gregory XVI who was living at Avignon in that period and whom she energetically and effectively urged to return to Rome. She travelled widely to press for the internal reform of the Church and to foster peace among the States. It was also for this reason that Venerable Pope John Paul II chose to declare her Co-Patroness of Europe: may the Old Continent never forget the Christian roots that are at the origin of its progress and continue to draw from the Gospel the fundamental values that assure justice and harmony.

Catherine suffered a lot, like many Saints. Some even thought that they should not trust her, to the point that in 1374, six years before her death, the General Chapter of the Dominicans summoned her to Florence to interrogate her. They appointed Raymund of Capua, a learned and humble Friar and a future Master General of the Order, as her spiritual guide. Having become her confessor and also her “spiritual son”, he wrote a first complete biography of the Saint. She was canonized in 1461.

The teaching of Catherine, who learned to read with difficulty and learned to write in adulthood, is contained in the Dialogue of Divine Providence or Libro della Divina Dottrina, a masterpiece of spiritual literature, in her Epistolario and in the collection of her Prayers. Her teaching is endowed with such excellence that in 1970 the Servant of God Paul VI declared her a Doctor of the Church, a title that was added to those of Co-Patroness of the City of Rome — at the wish of Blessed Pius IX — and of Patroness of Italy — in accordance with the decision of Venerable Pius XII.

In a vision that was ever present in Catherine's heart and mind, Our Lady presented her to Jesus who gave her a splendid ring, saying to her: “I, your Creator and Saviour, espouse you in the faith, that you will keep ever pure until you celebrate your eternal nuptials with me in Heaven.” This ring was visible to her alone. In this extraordinary episode we see the vital centre of Catherine’s religious sense, and of all authentic spirituality: Christocentrism. Christ for her was like the spouse, with whom she lived a relationship of intimacy, communion and faithfulness; he was the good loved above every other good.

This profound union with the Lord is illustrated by another episode in the life of this outstanding mystic: the exchange of hearts. According to Raymond of Capua, who passed on the confidences Catherine received, the Lord Jesus appeared to her “holding in his holy hands a human heart, bright red and shining”. He opened her side and put the heart within her saying: “Dearest daughter, as I took your heart away from you the other day, now, you see, I am giving you mine, so that you can go on living with it for ever”. Catherine truly lived St Paul’s words, “It is no longer I who live, but Christ who lives in me” (Gal 2, 20).

Like the Sienese Saint, every believer feels the need to be conformed with the sentiments of the heart of Christ to love God and his neighbour as Christ himself loves. And we can all let our hearts be transformed and learn to love like Christ in a familiarity with him that is nourished by prayer, by meditation on the Word of God and by the Sacraments, above all by receiving Holy Communion frequently and with devotion. Catherine also belongs to the throng of Saints devoted to the Eucharist with which I concluded my Apostolic Exhortation Sacramentum Caritatis (cf n 94). Dear brothers and sisters, the Eucharist is an extraordinary gift of love that God continually renews to nourish our journey of faith, to strengthen our hope and to inflame our charity, to make us more and more like Him.

Around this personality, so strong and authentic,
grew a real spiritual family. People fascinated by the moral authority of this young woman with a most exalted lifestyle were at times also impressed by the mystical phenomena they witnessed, such as her frequent ecstasies. Many put themselves at Catherine’s service and above all considered it a privilege to receive spiritual guidance from her. They called her “mother” because, as her spiritual children, they drew spiritual nourishment from her.

Today too the Church receives great benefit from the exercise of spiritual motherhood by so many women, lay and consecrated, who nourish souls with thoughts of God, who strengthen the people’s faith and direct Christian life towards ever loftier peaks. “Son, I say to you and call you”, Catherine wrote to one of her spiritual sons, Giovanni Sabbatini, a Carthusian, “inasmuch as I give birth to you in continuous prayers and desire in the presence of God, just as a mother gives birth to a son” (Epistolario, Lettera n 141: To Fr Giovanni de’ Sabbatini). She would usually address the Dominican Fr Bartolomeo de Dominici with these words: “Most beloved and very dear brother and son in Christ sweet Jesus.”

Another trait of Catherine’s spirituality is linked to the gift of tears. They express an exquisite, profound sensitivity, a capacity for being moved and for tenderness. Many Saints have had the gift of tears, renewing the emotion of Jesus himself who did not hold back or hide his tears at the tomb of his friend Lazarus and at the grief of Mary and Martha or at the sight of Jerusalem during his last days on this earth. According to Catherine, the tears of Saints are mingled with the blood of Christ, of which she spoke in vibrant tones and with symbolic images that were very effective: “Remember Christ crucified, God and man… Make your aim the Crucified Christ, hide in the wounds of the Crucified Christ and drown in the blood of the Crucified Christ” (Epistolario, Lettera n 21).

Here we can understand why, despite her awareness of the human shortcomings of priests, Catherine always felt very great reverence for them: through the Sacraments and the Word they dispense the saving power of Christ’s Blood. The Sienese Saint always invited the sacred ministers, including the Pope whom she called “sweet Christ on earth”, to be faithful to their responsibilities, motivated always and only by her profound and constant love of the Church. She said before she died: “In leaving my body, truly I have consumed and given my life in the Church and for the Holy Church, which is for me a most unique grace.”

Thus from St Catherine we learn the most sublime science: to know and love Jesus Christ and his Church. In the Dialogue of Divine Providence, she describes Christ, with a singular image, as a bridge flung between Heaven and earth. This bridge consists of three great stairways constituted by the feet, the side and the mouth of Jesus. Rising by these stairways the soul passes through the three stages of every path to sanctification: detachment from sin, the practice of the virtues and of love, sweet and loving union with God.

Dear brothers and sisters, let us learn from St Catherine to love Christ and the Church with courage, in an intense and sincere way. Therefore let us make our own St Catherine’s words that we read in the Dialogue of Divine Providence at the end of the chapter that speaks of Christ as a bridge: “Out of mercy you have washed us in his Blood, out of mercy you have wished to converse with creatures. O crazed with love! It did not suffice for you to take flesh, but you also wished to die!... O mercy! My heart drowns in thinking of you: for no matter where I turn to think, I find only mercy” (cap 30, p79-80). Thank you."

Sister Mary Madeline Todd OP gave a very good talk on 'The Wisdom of St Catherine in Times of Crisis' (at Harvard on 4 October 2018). Click here to listen.

St Catherine: On Divine Revelation (ch 167) -

O eternal Trinity, eternal godhead! This godhead, your divine nature, made immensely precious the blood of the only-begotten Son. Eternal Trinity, you are like a deep sea, in which the more I seek, the more I find; and the more I find, the more I seek you. You fill the soul, yet somehow without satisfying it: in the abyss which you are you so fill the soul that it ever continues to hunger and thirst for you, desiring you, eager in your light to see you, who are the light.

With the light of my understanding, in your light I have tasted and seen the abyss which you are, eternal Trinity, and the beauty of your creation. Then looking at myself in you, I have seen that I am your image; this is a gift that I receive from you in your power, eternal Father, and in your wisdom, which is attributed to your only-begotten Son. The Holy Spirit who proceeds from you, Father, and from your Son has prepared me, giving me a will to love you.

Eternal Trinity, you are the Creator, I the creature. I have come to know, in the new creation you made of me in the blood of your Son, that you are in love with the beauty of your creature.

O eternal Trinity, God, you are an abyss, a deep sea; you have given yourself to me - what greater could you give? You are a fire, ever burning and never consumed, consuming in your heat all the self-love of the soul, taking away all coldness. By your light you enlighten our minds, as by your light you have brought me to know your truth.

In this light I know you, and I picture you to myself as the supreme good, the good beyond all good, the blessed good, the incomprehensible good, the inestimable good, beauty beyond all beauty, wisdom beyond all wisdom. You are wisdom itself. You are the food of angels, who gave yourself to men in the fire of your love.

You are the garment which covers every nakedness. You feed the hungry in your sweetness, because you are gentle, without a trace of bitterness. O eternal Trinity!

The Dialogue, 18-1:

[Saint Catherine heard God say to her:] “Know that no one can escape my hands, for I am who I am (Ex 3,14), whereas you have no being at all of yourselves. What being you have is my doing; I am the Creator of everything that has any share in being. But sin is not of my making, for sin is non-being. Sin is unworthy of any love, then, because it has no part in me. Therefore, my creatures offend me when they love sin, which they should not love... But they cannot escape me: Either I will have them in justice because of their sin, or I will have them in mercy. Open the eye of your understanding, then, and look at my hand, and you will see that what I have told you is true.”

So in obedience to the most high Father, she raised her eyes, and she saw within his closed fist the entire world. And God said: “My daughter, see now and know that no one can be taken away from Everyone is here as I said, either in justice or in mercy. They are mine; I created them, and I love them ineffably. And so, in spite of their wickedness, I will be merciful to them because of my ser­vants, and I will grant what you have asked of me with such love and sorrow...

Then that soul was beside her­self as if drunk, at once gloriously happy and grief-stricken. She was happy in her union with God, wholly submerged in his mercy and savoring his vast goodness; but to see such goodness offended brought her grief.

Blessed John Paul II's Proclamation of the Co-Patronesses of Europe
Apostolic Letter Issued Motu Proprio, 1 October 1999 - in English, French, German, Italian, Latin, Portuguese & Spanish

".. Born in Siena in 1347, she was blessed from her early childhood with exceptional graces which enabled her to progress rapidly along the spiritual path traced by St Dominic on a journey of perfection which combined prayer, self-denial and works of charity. Catherine was 20 years old when Christ showed his special love for her through the mystical symbol of a wedding ring. This was the culmination of an intimacy which had matured in hiddenness and in contemplation, thanks to her constantly abiding, even outside the monastic walls, in that spiritual dwelling-place which she loved to call her “interior cell”. She was quickly able to blend the silence of this cell, which rendered her completely docile to God's inspirations, with remarkable apostolic activity. Many people, including members of the clergy, gathered around her and became her disciples, recognizing in her the gift of spiritual motherhood. Her letters circulated throughout Italy and Europe as a whole. Indeed, by the assurance of her bearing and the ardour of her words, the young woman of Siena entered into the thick of the ecclesiastical and social issues of her time.

Catherine was tireless in her commitment to resolving the many conflicts which afflicted the society of her time. Her efforts to bring peace reached the level of European rulers such as Charles V of France, Charles of Durazzo, Elizabeth of Hungary, Louis the Great of Hungary and Poland, and Giovanna of Naples. Her attempts to reconcile Florence with the Pope were also notable. Placing “Christ crucified and sweet Mary” before the parties involved, she made it clear that in a society inspired by Christian values there could never be grounds for conflict so serious that the reasons of force need prevail over the force of reason.

Yet Catherine was well aware that such a conclusion was unthinkable if souls had not first been moulded by the power of the Gospel. This was why she stressed the reform of morals to all, without exception. To monarchs she insisted that they could not govern as if the realm was their “property”: knowing that they must render to God an account of their exercise of power, they must instead uphold “holy and true justice” and become “fathers of the poor” (cf Letter 235 to the King of France). The exercise of sovereignty was not to be separated from the exercise of charity, which is the soul both of one's personal life and one's political responsibility (cf Letter 357 to the King of Hungary).

With the same vigour, Catherine addressed Churchmen of every rank, demanding of them the most exacting integrity in their personal lives and their pastoral ministry. The uninhibited, powerful and incisive tone in which she admonished priests, Bishops and Cardinals is quite striking. It is essential — she would say — to root out from the garden of the Church the rotten plants and to put in their place “new plants” which are fresh and fragrant. And strengthened by her intimacy with Christ, the Saint of Siena was not afraid to point out frankly even to the Pope, whom she loved dearly as her “sweet Christ on earth”, that the will of God demanded that he should abandon the hesitation born of earthly prudence and worldly interests, and return from Avignon to Rome, to the Tomb of Peter.

With similar energy Catherine then strove to overcome the divisions which arose in the papal election following the death of Gregory XI: in that situation too she once more appealed with passionate ardour to the uncompromising demands of ecclesial communion. That was the supreme ideal which inspired her whole life as she spent herself unstintingly for the sake of the Church. She herself declared this to her spiritual children on her death-bed: “Hold firm to this, my beloved — that I have given my life for the holy Church.” .."

L'omelia di Papa Giovanni Paolo II a la Santa Messa nel VI Centenario della morte di Santa Caterina da Siena
Basilica di San Pietro, 29 aprile 1980 - in Italian, Portuguese & Spanish

"1. Una innumerevole schiera di “vergini sagge” come quelle lodate dalla parabola evangelica che abbiamo ascoltato, hanno saputo, nei secoli cristiani, attendere lo Sposo con le loro lampade, ben fornite d’olio, per partecipare con lui alla festa della grazia in terra, e della gloria in cielo. Tra di esse, oggi splende dinanzi al nostro sguardo la grande e cara santa Caterina da Siena, splendido fiore d’Italia, gemma fulgidissima dell’ordine domenicano, stella di impareggiabile bellezza nel firmamento della Chiesa, che qui onoriamo nel VI centenario della sua morte, avvenuta un mattino di domenica, circa l’ora terza, il 29 aprile 1380, mentre si celebrava la festa di san Pietro martire, da lei tanto amato.

Felice di potervi dare un primo segno della mia viva partecipazione alla celebrazione del centenario, saluto cordialmente voi tutti, cari fratelli e sorelle, che per commemorare degnamente la gloriosa data vi siete raccolti in questa Basilica vaticana, dove sembra aleggiare lo spirito ardente della grande senese. Saluto in modo particolare il maestro generale dei frati predicatori, padre Vincenzo de Couesnongle, e l’Arcivescovo di Siena, monsignor Mario Ismaele Castellano, principali promotori di questa celebrazione; saluto i membri del terz’ordine domenicano e dell’associazione ecumenica dei caterinati, i partecipanti al congresso internazionale di studi cateriniani, e voi tutti, cari pellegrini, che avete percorso tante strade d’Italia e d’Europa per unirvi in questo centro della cattolicità, in un giorno di festa così bello e significativo.

2. Noi guardiamo oggi a santa Caterina anzitutto per ammirare in lei ciò che immediatamente colpiva quanti l’avvicinavano: la straordinaria ricchezza di umanità, per nulla offuscata, ma anzi accresciuta e perfezionata dalla grazia, che ne faceva quasi un’immagine vivente di quel verace e sano “umanesimo” cristiano, la cui legge fondamentale è formulata dal confratello e maestro di Caterina, san Tommaso d’Aquino, col noto aforisma: “La grazia non sopprime, ma suppone e perfeziona la natura” (S. Tommaso, Summa Theologiae, I, q. 1, a. 8, ad 2). L’uomo di dimensioni complete è quello che si attua nella grazia di Cristo.

Quando nel mio ministero insisto nel richiamare l’attenzione di tutti sulla dignità e i valori dell’uomo, che oggi bisogna difendere, rispettare e servire, è soprattutto di questa natura uscita dalle mani del Creatore e rinnovata nel sangue di Cristo redentore che io parlo: una natura in sé buona, e quindi risanabile nelle sue infermità e perfettibile nelle sue doti, chiamata a ricevere quel “di più” che la rende partecipe della natura divina e della “vita eterna”. Quando questo elemento soprannaturale s’innesta nell’uomo e vi può agire con tutta la sua forza, si ha il prodigio della “nuova creatura”, che nella sua trascendente elevatezza non annulla, ma rende più ricco, più denso, più saldo tutto ciò che è schiettamente umano.

Così la nostra santa, nella sua natura di donna dotata largamente di fantasia, di intuito, di sensibilità, di vigore volitivo e operativo, di capacità e di forza comunicativa, di disponibilità alla donazione di sé ed al servizio, viene trasfigurata, ma non impoverita, nella luce di Cristo che la chiama ad essere sua sposa e ad identificarsi misticamente con lui nella profondità del “conoscimento interiore”, come anche ad impegnarsi nell’azione caritativa, sociale e persino politica, in mezzo a grandi e piccoli, a ricchi e poveri, a dotti e ignoranti. E lei, quasi analfabeta, diventa capace di farsi ascoltare, e leggere, e prendere in considerazione da governatori di città e di regni, da príncipi e prelati della Chiesa, da monaci e teologi, da molti dei quali è venerata addirittura come “maestra” e “mamma”.

È una donna prodigiosa, che in quella seconda metà del Trecento mostra in sé di che cosa sia resa capace una creatura umana, e - insisto - una donna, figlia di umili tintori, quando sa ascoltare la voce dell’unico pastore e maestro, e nutrirsi alla mensa dello Sposo divino, al quale, da “vergine saggia”, ha generosamente consacrato la sua vita.

Si tratta di un capolavoro della grazia rinnovatrice ed elevatrice della creatura fino alla perfezione della santità, che è anche realizzazione piena dei fondamentali valori dell’umanità.

3. Il segreto di Caterina nel rispondere così docilmente, fedelmente e fruttuosamente alla chiamata del suo Sposo divino, si può cogliere dalle stesse spiegazioni e applicazioni della parabola delle “vergini sagge”, che essa fa più volte nelle lettere ai suoi discepoli. In particolare in quella inviata a una giovane nipote che vuol essere “sposa di Cristo”, essa fissa una piccola sintesi di vita spirituale, che vale specialmente per chi si consacra a Dio nello stato religioso, ma è di orientamento e di guida per tutti.

“Se vuoi essere vera sposa di Cristo - scrive la santa - ti conviene avere la lampada, l’olio e il lume”.

“Sai che s’intende con questo, figliola mia?”.

Ed ecco il simbolismo della lampada: “Con la lampada si intende il cuore, che deve assomigliare ad una lampada. Tu vedi bene che la lampada è larga di sopra, e di sotto è stretta: e così è fatto il nostro cuore, per significare che dobbiamo averlo sempre largo di sopra, mediante i santi pensieri, le sante immaginazioni e la continua orazione; con la memoria sempre rivolta a ricordare i benefici di Dio e massimamente il beneficio del sangue dal quale siamo stati ricomperati...”.

“Ti ho anche detto che la lampada è stretta di sotto: così è pure il nostro cuore, per significare che deve essere stretto verso queste cose terrene, non desiderandole né amandole disordinatamente, né appetendole in maggiore quantità di quanto Dio ce ne voglia dare, ma dobbiamo ringraziarlo sempre, ammirando come dolcemente egli ci provvede, sicché non ci manca mai nulla...” (Lettera 23).

Nella lampada ci vuole l’olio. “Non basterebbe la lampada se non ci fosse l’olio dentro. E per l’olio s’intende quella dolce virtù piccola della profonda umiltà... Quelle cinque vergini stolte, gloriandosi solamente e vanamente della integrità e verginità del corpo perdettero la verginità dell’anima, perché non portarono con sé l’olio dell’umiltà...” (Ivi).

“Occorre infine che la lampada sia accesa e vi arda la fiamma: altrimenti non basterebbe a farci vedere. Questa fiamma è il lume della santissima fede. Dico la fede viva, perché dicono i santi che la fede senza le opere è morta...” (Ivi; cf. Lettere 79, 360).

Nella sua vita, Caterina ha effettivamente alimentato di grande umiltà la lampada del suo cuore, e ha mantenuto acceso il lume della fede, il fuoco della carità, lo zelo delle buone opere compiute per amore di Dio, anche nelle ore di tribolazione e di passione, quando la sua anima raggiunse la massima conformazione a Cristo crocifisso, finché un giorno il Signore celebrò con lei le mistiche nozze nella piccola cella dove abitava, resa tutta splendente da quella divina presenza(cf. Vita, nn. 114-115).

Se gli uomini d’oggi, e specialmente i cristiani, riuscissero a riscoprire le meraviglie che si possono conoscere e godere nella “cella interiore”, e anzi nel cuore di Cristo! Allora, sì, l’uomo ritroverebbe se stesso, le ragioni della sua dignità, il fondamento di ogni suo valore, l’altezza della sua vocazione eterna!

4. Ma la spiritualità cristiana non si esaurisce in un cerchio intimistico, né spinge ad un isolamento individualistico ed egocentrico. L’elevazione della persona avviene nella sinfonia della comunità. E Caterina, che pur custodisce per sé la cella della sua casa e del suo cuore, vive fin dagli anni giovanili in comunione con tanti altri figli di Dio, nei quali sente vibrare il mistero della Chiesa: con i frati di san Domenico, ai quali si unisce in spirito anche quando la campana li chiama in coro, di notte, per il mattutino; con le mantellate di Siena, tra le quali è ammessa per l’esercizio delle opere di carità e la pratica comune della preghiera; con i suoi discepoli, che vanno crescendo per costituire intorno a lei un cenacolo di ferventi cristiani, che accolgono le sue esortazioni alla vita spirituale e gli incitamenti al rinnovamento e alla riforma che essa rivolge a tutti nel nome di Cristo; e si può dire con tutto il “corpo mistico della Chiesa” (cf. Dialogo, can. 166), col quale e per il quale Caterina prega, lavora, soffre, si offre, e infine muore.

La sua grande sensibilità per i problemi della Chiesa del suo tempo si trasforma così in una comunione col “Christus patiens” e con la “Ecclesia patiens”. Questa comunione è all’origine della stessa attività esteriore, che a un certo momento la santa è spinta a svolgere prima con l’azione caritativa e con l’apostolato laicale nella sua città, e ben presto su di un piano più vasto, con l’impegno a raggio sociale, politico, ecclesiale.

In ogni caso Caterina attinge a quella fonte interiore il coraggio dell’azione e quella inesauribile speranza che la sostiene anche nelle ore più difficili, anche quando tutto sembra perduto, e le permette di influire sugli altri, anche ai più alti livelli ecclesiastici, con la forza della sua fede e il fascino della sua persona completamente offerta alla causa della Chiesa.

In una riunione di Cardinali alla presenza di Urbano VI, stando al racconto del beato Raimondo, Caterina “dimostrò che la divina Provvidenza è sempre presente, massime quando la Chiesa soffre”; e lo fece con tale ardore, che il pontefice, alla fine, esclamò: “Di che deve temere il vicario di Gesù Cristo, se anche tutto il mondo gli si mettesse contro? Cristo è più potente del mondo, e non è possibile che abbandoni la sua Chiesa!” (Vita, n. 334).

5. Era quello un momento eccezionalmente grave per la Chiesa e per la sede apostolica. Il demone della divisione era penetrato nel popolo cristiano. Fervevano dappertutto discussioni e risse. A Roma stessa c’era chi tramava contro il Papa, non senza minacciarlo di morte. Il popolo tumultuava.

Caterina, che non cessava di rincuorare pastori e fedeli, sentiva però che era giunta l’ora di una suprema offerta di sé, come vittima di espiazione e di riconciliazione insieme con Cristo. E perciò pregava il Signore: “Per l’onore del tuo nome e per la santa tua Chiesa, io berrò volentieri il calice di passione e di morte, come sempre ho desiderato di bere; tu ne sei testimone, da quando, per grazia tua, ho cominciato ad amarti con tutta la mente e con tutto il cuore” (Ivi, n. 346).

Da quel momento cominciò a deperire rapidamente. Ogni mattina di quella quaresima 1380, “si recava alla chiesa di san Pietro, principe degli apostoli, dove, ascoltata la messa, rimaneva lungamente a pregare; non ritornava a casa che all’ora di vespro”, sfinita. Il giorno dopo. di buon mattino, “partendo dalla strada detta via del Papa (oggi di santa Chiara), dove stava di casa, fra la Minerva e Campo dei Fiori, se ne andava lesta lesta a san Pietro, facendo un cammino da stancare anche un sano” (Ivi, n. 348; cf. Lettera 373).

Ma alla fine d’aprile non riuscì più ad alzarsi. Raccolse allora intorno al letto la sua famiglia spirituale. Nel lungo addio, dichiarò a quei suoi discepoli: “Rimetto la vita, la morte e tutto nelle mani del mio Sposo eterno... Se gli piacerà che io muoia, tenete per fermo, figlioli carissimi, che io ho dato la vita per la santa Chiesa, e questo lo credo per grazia eccezionale che mi ha concesso il Signore” (Ivi, n. 363).

Poco dopo morì. Non aveva che 33 anni: una bellissima giovinezza offerta al Signore dalla “vergine saggia” che era giunta al termine della sua attesa e del suo servizio.

Noi siamo qui raccolti, a seicento anni da quel mattino (Ivi, n. 348), per commemorare quella morte e soprattutto per celebrare quella suprema offerta della vita per la Chiesa.

Miei cari fratelli e sorelle, è consolante che voi siate accorsi così numerosi a glorificare e ad invocare la santa in questa fausta ricorrenza.

È giusto che l’umile vicario di Cristo, al pari di tanti suoi predecessori, vi ispiri, vi preceda e vi guidi nel tributare un omaggio di lode e di ringraziamento a colei che tanto amò la Chiesa, e tanto operò e soffrì per la sua unità e per il suo rinnovamento. Ed io l’ho fatto con tutto il cuore.

Ora lasciate che vi consegni un ricordo finale, che vuol essere un messaggio, una esortazione, un invito alla speranza, uno stimolo all’azione: lo traggo dalle parole che Caterina rivolgeva al suo discepolo Stefano Maconi e a tutti i suoi compagni di azione e di passione per la Chiesa: “Se sarete quello che dovete essere, metterete fuoco in tutta Italia...” (Lettera 368); anzi, io aggiungo: in tutta la Chiesa, in tutto il mondo. Di questo “fuoco” ha bisogno l’umanità anche oggi, ed anzi forse più oggi che ieri. La parola e l’esempio di Caterina suscitino in tante anime generose il desiderio di essere fiamme che ardono e che, come lei, si consumano per donare ai fratelli la luce della fede ed il calore della carità “che non viene meno” (1Cor 13,8)."