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The gift of the body creates an authentic communion

Catechesis by Pope St John Paul II on the Theology of the Body - 17
General Audience, Wednesday 6 February 1980 - also in French, German, Italian, Portuguese & Spanish

"Let us continue the examination of that beginning, which Jesus referred to in his talk with the Pharisees on the subject of marriage. This reflection requires us to go beyond the threshold of man's history and arrive at the state of original innocence. To grasp the meaning of this innocence, we take as our basis, in a way, the experience of historical man, the testimony of his heart and conscience.

2. Following the historical a posteriori line, let us try to reconstruct the peculiarity of original innocence enclosed within the mutual experience of the body and its nuptial meaning, according to Genesis 2:23-25. The situation described here reveals the beatifying experience of the meaning of the body. Within the mystery of creation, man attains this in the complementarity of what is male and female in him. However, at the root of this experience there must be the interior freedom of the gift, united above all with innocence. The human will is originally innocent. In this way, the reciprocity and the exchange of the gift of the body, according to its masculinity and femininity, as the gift of the person, is facilitated. Consequently, the innocence to which Genesis 2:25 bears witness can be defined as innocence of the mutual experience of the body. The sentence: "The man and his wife were both naked, and were not ashamed," expresses this innocence in the reciprocal experience of the body. This innocence inspires the interior exchange of the gift of the person. In the mutual relationship, this actualizes concretely the nuptial meaning of masculinity and femininity. To understand the innocence of the mutual experience of the body, we must try to clarify what the interior innocence in the exchange of the gift of the person consists of. This exchange constitutes the real source of the experience of innocence.

3. Interior innocence (that is, righteousness of intention) in the exchange of the gift consists in reciprocal "acceptance" of the other, such as to correspond to the essence of the gift. In this way, mutual donation creates the communion of persons. It is a question of "receiving" the other human being and "accepting" him. This is because in this mutual relationship, which Genesis 2:23-25 speaks of, the man and the woman become a gift for each other, through the whole truth and evidence of their own body in its masculinity and femininity. It is a question, then, of an "acceptance" or "welcome" that expresses and sustains, in mutual nakedness, the meaning of the gift. Therefore, it deepens the mutual dignity of it. This dignity corresponds profoundly to the fact that the Creator willed (and continually wills) man, male and female, "for his own sake." The innocence "of the heart," and consequently, the innocence of the experience, means a moral participation in the eternal and permanent act of God's will.

The opposite of this "welcoming" or "acceptance" of the other human being as a gift would be a privation of the gift itself. Therefore, it would be a changing and even a reduction of the other to an "object for myself" (an object of lust, of misappropriation, etc.).

We will not deal in detail now with this multiform, presumable antithesis of the gift. However, in the context of Genesis 2:23-25, we can note that this extorting of the gift from the other human being (from the woman by the man and vice versa) and reducing him or her interiorly to a mere "object for me," should mark the beginning of shame. The latter corresponds to a threat inflicted on the gift in its personal intimacy and bears witness to the interior collapse of innocence in the mutual experience.

4. According to Genesis 2:25, "The man and his wife were not ashamed." We can conclude that the exchange of the gift, in which the whole of their humanity participated, body and soul, femininity and masculinity, was actualized by preserving the interior characteristic (that is, precisely, innocence) of the donation of oneself and of the acceptance of the other as a gift. These two functions of mutual exchange are deeply connected in the whole process of the gift of oneself. The giving and the accepting of the gift interpenetrate, so that the giving itself becomes accepting, and the acceptance is transformed into giving.

5. Genesis 2:23-25 enables us to deduce that woman, who in the mystery of creation "is given" to man by the Creator, is "received," thanks to original innocence. That is, she is accepted by man as a gift. The Bible text is quite clear and limpid at this point. At the same time, the acceptance of the woman by the man and the very way of accepting her, become, as it were, a first donation. In giving herself (from the very first moment in which, in the mystery of creation, she was "given" to the man by the Creator), the woman "rediscovers herself" at the same time. This is because she has been accepted and welcomed, and thanks to the way in which she has been received by the man. So she finds herself again in the very fact of giving herself "through a sincere gift of herself," (cf. Gaudium et Spes 24), when she is accepted in the way in which the Creator wished her to be, that is, "for her own sake," through her humanity and femininity. When the whole dignity of the gift is ensured in this acceptance, through the offer of what she is in the whole truth of her humanity and in the whole reality of her body and sex, of her femininity, she reaches the inner depth of her person and full possession of herself. Let us add that this finding of oneself in giving oneself becomes the source of a new giving of oneself. This grows by virtue of the interior disposition to the exchange of the gift and to the extent to which it meets with the same and even deeper acceptance and welcome as the fruit of a more and more intense awareness of the gift itself.

6. It seems that the second narrative of creation has assigned to man "from the beginning" the function of the one who, above all, receives the gift (cf. especially Gn 2:23). "From the beginning" the woman is entrusted to his eyes, to his consciousness, to his sensitivity, to his heart. On the other hand, he must, in a way, ensure the same process of the exchange of the gift, the mutual interpenetration of giving and receiving as a gift. Precisely through its reciprocity, it creates a real communion of persons.

In the mystery of creation, the woman was "given" to the man. On his part, in receiving her as a gift in the full truth of her person and femininity, man thereby enriches her. At the same time, he too is enriched in this mutual relationship. The man is enriched not only through her, who gives him her own person and femininity, but also through the gift of himself. The man's giving of himself, in response to that of the woman, enriches himself. It manifests the specific essence of his masculinity which, through the reality of the body and of sex, reaches the deep recesses of the "possession of self." Thanks to this he is capable both of giving himself and of receiving the other's gift. Therefore, the man not only accepts the gift. At the same time he is received as a gift by the woman, in the revelation of the interior spiritual essence of his masculinity, together with the whole truth of his body and sex. Accepted in this way, he is enriched through this acceptance and welcoming of the gift of his own masculinity. Subsequently, this acceptance, in which the man finds himself again through the sincere gift of himself, becomes in him the source of a new and deeper enrichment of the woman. The exchange is mutual. In it the reciprocal effects of the sincere gift and of the finding oneself again are revealed and grow.

In this way, following the trail of the historical a posteriori—and above all, following the trail of human hearts—we can reproduce and, as it were, reconstruct that mutual exchange of the gift of the person, which was described in the ancient text of Genesis, so rich and deep."


A tre pellegrinaggi provenienti dall’Austria

BESONDERS HERZLICH grüße ich die anwesenden Besucher aus Osterreich: die Gruppe aus der Diözese Eisenstadt, die an einem religiösen Erneuerungskurs im Internationalen Zentrum"Mondo Migliore"teilnimmt, und die Pilgerfahrt der Familienbewegung"Kana-Kongregation". Die Familie ist das besondere Anliegen, das ich euch allen, eurer Sorge und eurem Gebet, heute vor allem anempfehlen möchte Sie ist nicht nur das Thema der kommenden Bischofssynode, das Jahr 1980 ist in eurer Heimat auch zum"Jahr der Familie"erklärt worden. Wer die Familie schützt und fördert, arbeitet für die Erneuerung von Kirche und Gesellschaft, deren Urzelle und Pflanzstätte sie ist. Das Konzil nennt die Familie sogar eine"Art Hauskirche", in der"die Eltern durch Wort und Beispiel für die Kinder die ersten Glaubensboten sein sollen". Die Sorge um die Erhaltung und Entfaltung der christlichen Familie sei für euch alle gerade in diesem Jahr vordringliche Aufgabe! Dazu erteile ich euch von Herzen meinen Apostolischen Segen.

A tre gruppi di suore

HO IL PIACERE di salutare il gruppo delle Maestre delle Novizie, appartenenti alle Francescane Missionarie di Maria, venute a Roma per un corso di formazione e desiderose di ricevere dal Papa una parola di conforto e d’incoraggiamento. Carissime figlie, quanto avete appreso nelle vostre riunioni, vi sarà certamente di aiuto nel vostro difficile compito, ma l’arte del persuadere l’apprenderete pienamente dagli esempi e dagli insegnamenti del Divin Maestro. Egli che scruta le menti ed i cuori e li rende attenti alla voce dello Spirito Santo, v’indicherà come attirare la piena fiducia delle Novizie per temperarne il carattere e prepararle all’apostolato ecclesiale e missionario. E tanto più efficace sarà la vostra opera educatrice, quanto più autentica sarà anche la vostra testimonianza di consacrazione a Cristo ed alla Chiesa. Vi accompagni nella vostra attività la mia Benedizione Apostolica, estensibile alle vostre singole Comunità.

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UN SALUTO A VOI, Pie Madri della Nigrizia, propaggine fiorente dell’impegno missionario del grande apostolo dell’Africa, Mons. Comboni. anche voi vi state preparando spiritualmente all’offerta totale e definitiva di tutte voi stese all’ideale missionario. Il Signore illumini, sostenga ed allieti la vostra dedizione e sia per voi intima ed inestimabile fonte di consolazione e di gioia. Sul vostro itinerario di fede e di carità, il Papa vi è vicino con la Sua Benedizione Apostolica.

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SIATE LE BENVENUTE anche voi, Piccole Sorelle dei Poveri, provenienti da alcuni paesi mediterranei e riunite qui al centro della cattolicità, per approfondire i motivi della vostra consacrazione religiosa per il bene della Chiesa e delle anime, ed a sollievo di tante miserie che colpiscono i più umili ed i meno provveduti. Recate sempre in voi l’immagine del Cristo mite ed umile di cuore, del buon Samaritano sempre ricco di umanissima sensibilità per ogni dolore: portate in ogni incontro la sua gioia e la sua consolazione. Vi assista la Benedizione Apostolica del Papa, estensibile alle vostre Consorelle ed alle rispettive famiglie.

Ai membri del Centro Nazionale Economi di Comunità

UN SALUTO PARTICOLARE va ora al folto gruppo di membri del Centro Nazionale Economi di Comunità, che aderisce alla Consulta Generale dell’Apostolato dei Laici ed ha in corso in questi giorni il X Congresso Nazionale, nel ventennio della sua istituzione.

Figli carissimi, la mia parola per voi non può che essere di cordiale incoraggiamento ad operare sempre più e sempre meglio per il bene delle istituzioni religiose ed ecclesiastiche, affidate alle vostre cure. L’importanza del vostro compito è pari solo alla sua delicatezza; di qui la vostra responsabilità, che si eserciterà tanto più positivamente quanto più vivo sarà in voi il senso della Chiesa e del suo servizio al Signore ed agli uomini.

Abbiate la mia Benedizione come pegno della particolare assistenza divina sulla vostra preziosa attività.

Ai giovani

SALUTO ORA cordialmente tutti i gruppi giovanili, fra cui le Giovani del Movimento GENTILE, riunite nel Centro Mariapoli per un congresso.

Carissimi giovani,

Sabato scorso, celebrando la festa della Presentazione al Tempio del Signore, siamo stati invitati dalla Liturgia ad andare incontro a Gesù, "luce che illumina le genati".

Sia dunque Gesù la luce dei vostri occhi interiori, la guida dei vostri passi, il criterio delle vostre scelte, colui che allieta la vostra giovinezza e la riempie di speranza, di coraggio e di gioia. Allora le vostre opere saranno luminose e "tutto ciò che è vero, nobile, giusto... sarà oggetto dei vostri pensieri".

Desidero, poi, in particolare salutare i vari pellegrinaggi scolastici qui presenti.


Appello per il piccolo Giovanni Furci

PARLANDO A VOI, cari ragazzi, ho presente in questo momento i vostri coetanei, vittime di sequestri, fra i quali anche il piccolo Giovanni Furci di Locri, di nove anni, rapito nei giorni scorsi mentre era a scuola, con immensa angoscia dei genitori e dei fratellini. Rivolgo il mio più caloroso appello perché i rapitori ascoltino l’interiore suggerimento della bontà, dell’onestà, della comprensione e restituiscano il piccolo all’amore della sua famiglia, alla quale va tutta la mia solidarietà, la mia trepidazione, la mia preghiera e il mio augurio che possano presto riabbracciare il loro amato figlio.

Agli ammalati

CARI AMMALATI qui presenti e quanti, anche lontani, siete afflitti nel corpo e nello spirito. Il Papa vi guarda con predilezione, perché voi, recando l’immagine di Cristo sofferente, siete chiamati ad offrire una specialissima testimonianza di adesione alla volontà del Padre Celeste, di fede docile e serena nei suoi misteriosi disegni, e di comunione con Gesù.

Coraggio, nella vostra infermità! Siate fiduciosi, forti nella speranza, ed il Signore trarrà dalla sofferenza una ricchezza immensa, per voi e per gli altri. Prego per questo e vi accompagno nel vostro cammino di fede con la mia Benedizione Apostolica.

Ai giovani sposi

ED ORA il mio saluto beneaugurante ai novelli sposi. Carissimi, il Signore ha benedetto il vostro amore, da Lui stesso ispirato e reso santo, ed ha donato ad esso la garanzia ed il suggello indefettibile della sua grazia, mediante il "grande sacramento" del matrimonio.

Siate fedeli alla grazia di tale sacramento, mediante la preghiera, coltivando pensieri di onestà e di mutuo rispetto, allontanando qualunque tentazione dell’egoismo. Raccomandate il vostro amore alla Vergine, presente, come a Cana, anche alle vostre nozze. Che Essa ottenga continua grazia per voi come per tutte le famiglie cristiane. Vi benedico di cuore.